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哈勃捕捉的那些太空美景

這幅螺旋星系NGC 1300的畫面已可視為哈勃的標志,其中含有飽滿的細節——發出耀眼藍光的年輕恒星,環抱著中央亮核的塵埃帶,遙遠星系透射出的柔和光暈。由2幅圖像拼成NASA; ESA; HUBBlE HERITAGE TEAM, STSCI/AURA. P. KNEZEK, WIYN

這幅螺旋星系NGC 1300的畫面已可視為哈勃的標志,其中含有飽滿的細節——發出耀眼藍光的年輕恒星,環抱著中央亮核的塵埃帶,遙遠星系透射出的柔和光暈。由2幅圖像拼成NASA; ESA; HUBBlE HERITAGE TEAM, STSCI/AURA. P. KNEZEK, WIYN

發布時間:2015-05-18 12:53 圖片來源:科學探索網 責任編輯:奈文摩爾 點擊:
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      在人類探索宇宙的歷史中,哈勃太空望遠鏡早已建立起如同海報明星般的知名度和感召力。剛開始,它實在有負眾望。

      哈勃太空望遠鏡于1990 年4 月24 日搭乘“發現號”航天飛船進入軌道,人們滿懷熱望、鼓噪助威,它卻即刻掉了鏈子。它左搖右晃,不能鎖定應當觀測的天體目標,每當陽光打在它的太陽能電池板上就顫抖得像個怕光的吸血鬼。前端的防護門打開,星光射進來,就把它驚得半死,陷入了“電子昏迷”。最差勁的是,哈勃居然是個近視眼!它收集光線的主鏡面直徑八呎,當時號稱人類制造過的最溜光圓滑的大型物體,構型卻完全搞錯了。

      哈勃的設計原本就是不得已而求其次。天文學家們想要的是一架鏡面更大、軌道更高的望遠鏡,但只能將就用這架小的,軌道離地面僅560 公里,這樣它才能被塞進飛船的貨艙,并最終處于宇航員的維修工作所能及的空間范圍內。有些人還嘟囔,科學探索竟因為“空中飛人要出風頭”而妥協。

      然而事實證明,飛船成了這次太空任務的救星。假如當日哈勃被推升到飛船的掌控范圍外,也許就會淪為歷史上的敗筆,十億美元打了水漂。萬幸它的規模打了折扣,所以從照相機、電腦到陀螺儀和無線電發射機等部件仍可以得到更換維修。一名宇航員為維修任務的準備可謂煞費苦心:他在下班后自己去史密森國家航空航天博物館,拿把梯子架在展出的哈勃復制品上演練更換部件,確保操作絲絲入扣。這番功夫沒有白下,經過五次必不可少、近乎完美的太空維修任務,哈勃從一臺12噸重的報廢品轉變成世界上最具成就、最受歡迎的科研機器之一。

      哈勃實實在在地拓寬了人類知識的前沿。得益于它,天文學家以空前的清晰度窺視太空深處,回望遠古的宇宙時光,得知早期星系是由較小的物質團聚合而成(學者們曾為天體形成的順序問題苦苦糾纏幾十年),而龐大的星系中央通常懷有超大型黑洞。哈勃對晦暗矮星的觀測,證實了普通物質遠不足以產生凝聚星系的引力,這意味著在幕后發揮作用的“暗物質”必然由更奇特的材料構成。哈勃測量的星系移動速度提供了“暗能量”存在的早期線索——這種神秘的作用力目前正在令宇宙加速擴張。

      就在最近,哈勃研究者們還捕捉了來自一個新生星系的光線(描繪出的是它130 億年前的模樣),測得了一顆圍繞260光年外恒星運轉的熾熱行星的溫度,發現了太陽系外的三顆冰質天體——它們可能會成為NASA“新地平線號”探測器在飛過冥王星(今年7 月)之后的下一處目的地。

      當然,這架太空望遠鏡在全球越來越受人青睞,不僅是因為它的科考成果,更是因為它帶來的那些令人難忘的畫面:璀璨的星系,光芒柔和的星云,碎裂恒星的殘骸。在哈勃組裝、升空之前的年代,這類照片在NASA的各個圈子里普遍受到鄙視,被視為僅具公關用途的淺薄材料、“花哨片子”。但在四分之一世紀后,由太空望遠鏡科學研究所的佐爾坦·勒韋等人拼合制作的宇宙畫卷“豐富了我們稱之為‘文化’的概念本身”——NASA歷史學家斯蒂芬·J. 迪克如是說。人們會覺得這些宇宙畫面與地上所見的落日、險峰一樣美麗,一樣有所感觸,更證明天地自然是一個整體,而我們也是其中的一份子。(撰文:蒂莫西·費里斯 TIMOTHY FERRIS 翻譯:王曉波)

      注:所有圖片都是利用哈勃拍攝的黑白原片上色合成。有些畫面是以多幅合成圖像拼接制成。

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